Alla fine del 1990, la sociologa Judy Singer – nello spettro autistico se stessa – ha inventato una nuova parola per descrivere le condizioni come l’autismo, la dislessia e ADHD: neurodiversità.

di Steve Silberman (traduzione a cura di l'enhv)

Con questa nuova definizione sperava di spostare l’attenzione sui modi atipici di pensare e di imparare invece della solita litania del deficit, disturbi, e menomazioni.

Richiamando termini positivi, come la biodiversità e la diversità culturale, il suo neologismo ha richiamato l’attenzione sul fatto che molte forme atipiche di cablaggio del cervello anche creare e trasmettere competenze e attitudini insolite.

Le persone autistiche, per esempio, hanno una memoria prodigiosa per gli eventi quotidiani, sono spesso molto intelligenti in modi che non risultano evidenti nei test di intelligenza verbale, e sono in grado di concentrarsi per lunghi periodi di tempo, tutte attività che sfruttano il loro dono naturale per la rilevazione di difetti visibili.

Per gli standard autistici, il cervello umano “normale” è facilmente distraibile, è ossessivamente sociale, e soffre di un deficit di attenzione ai dettagli. “Mi interessava riuscire a liberare i migliori aspetti delle capacità di un cervello autistico,” la Singer ha spiegato al giornalista Andrew Solomon nel 2008, “in modo da riuscire a fare per le persone neurologicamente differenti quello che hanno già ottenuto il femminismo e i diritti gay.

La nuova parola fa la sua prima apparizione in stampa sul sito web della rivista Wired HotWired nella sezione Atlantic nel 1998, in un articolo del giornalista Harvey Blume. “La neurodiversità può essere altrettanto cruciale per il genere umano quanto la biodiversità per la vita in generale“, ha dichiarato. “Chi può dire quale tipo di cablaggio si rivelerà il migliore in un dato momento? La cibernetica e l’informatica, per esempio, potrebbero favorire un’organizzazione ‘autistica’ della mente“.

Assumere questa posizione non è un mero esercizio di relativismo postmoderno. Uno dei motivi per cui la stragrande maggioranza degli adulti autistici è disoccupata o sottoccupata, al massimo utilizzata per lavori ripetitivi come assemblare portachiavi in ambienti siolati e protetti, è anche dovuta al fatto che le aziende sono riluttanti ad assumere lavoratori che guardano, agiscono, e comunicano in modi non-neurotipici, usando una tastiera e software di sintesi vocale per esprimere se stessi, piuttosto che chiacchierare intorno alla macchinetta del caffè.

Un modo per capire la neurodiversità è pensare che solo perché un PC non usa Windows non vuol dire che non funzioni correttamente. Non tutte le caratteristiche atipiche dei ‘sistemi operativi umani’ sono difetti.

Dobbiamo molte delle meraviglie della vita moderna a innovatori erano brillante ma in modi non neurotipici.

Herman Hollerith, che ha contribuito a lanciare l’età dell’informatica inventando una macchina per catalogare e ordinare le schede perforate, una volta saltò fuori da una finestra della scuola per sfuggire alle lezioni di ortografia perché dislessico. Così come lo erano Carver Mead, il padre dei circuiti integrati su larga scala, e William Dreyer, che ha progettato uno dei primi sequenziatori di proteine.

Il meme sovversivo di Singer è diventato anche il grido di battaglia del primo nuovo movimento del 21°.

Rafforzati dalle capacità di Internet, alcuni autistici che si auto-rappresentano, dislessici brillanti, tenaci tourettici, insieme ad altri che la pensano diversamente dalla maggioranza stanno raccogliendosi sotto la bandiera arcobaleno della neurodiversità per incoraggiare la società ad apprezzare e riconoscere le differenze cognitive, chiedendo la giusta considerazione nelle scuole, alloggi adeguati, insieme a un lavoro che tenga conto delle capacità di ognuno di loro.

Il gruppo senza scopo di lucro Autistic Self Advocacy Network sta collaborando con il Ministero del Lavoro degli Stati Uniti per sviluppare opportunità di lavoro per tutte le persone nello spettro autistico, compresi quelli che si affidano a dispositivi telematici per comunicare (e chi non lo fa di questi tempi?) .

“Cercare di rendere qualcuno ‘normale’ non è sempre il modo migliore per migliorare la sua vita”, dice il co-fondatore di ASAN Ari Ne’eman, il primo consulente dichiaratamente autistico della Casa Bianca.

La neurodiversità sta rapidamente guadagnando peso nell’educazione scolastica; gli esperti stanno imparando che aiutare gli studenti significa valorizzare e sfruttare la maggior parte dei loro punti di forza innati e i loro interessi particolari, piuttosto che concentrarsi sul tentativo di correggere i loro deficit o di normalizzare il loro comportamento. E’ il metodo più efficace per educare i giovani con menti atipiche e aiutarli a dare un contributo significativo per la società.

“Non diciamo che un trifoglio è un quadrifoglio con ‘disturbo di deficit di foglia’“, scrive Thomas Armstrong, autore del libro chiamato Neurodiversità in Classe. “Analogamente, non dobbiamo etichiettare ed escludere bambini che abbiano diversi tipi di cervello e diversi modi di pensare e di apprendere.

In natura, il valore principale della diversità biologica è la resilienza: la capacità di resistere a condizioni mutevoli e resistere agli attacchi dei predatori. In un mondo che cambia più velocemente che mai, coltivare e proteggere la neurodiversità è la migliore occasione per la civiltà di prosperare in un futuro incerto.